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ジェルマ王国の末っ子は海軍大将

作者:蒼たん
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第一章 少年期
  第五話 王の条理

 ゴジはそれから2年の歳月を掛けて10歳となる頃には両親、兄姉達のレイドスーツを完成させることが出来た。


「流石は俺の子だ。わずか2年で完成させるとはな…。」


 この日父ジャッジに彼専用のレイドスーツを渡すために彼の執務室に来ていた。 


「父さん、これが約束のレイドスーツです。」


 ゴジはジャッジに”J”と書かれたグレーの缶を渡すと、ジャッジはそれを受け取り自分の下腹部に押し当てると、缶を中心として発せられた銀色の眩い光が体全体を包む。


「これは父さんの血統因子に作用して発動するように設計してあるので、そのレイドスーツは父さん以外の人は使えません。」


 光が晴れるとグレーの服にオレンジ色のマントを纏ったジェルマ66(ダブルシックス)総帥ガルーダの姿となり、彼の要望に合わせた巨大な槍もジャッジの右手に握られていた。 


「なるほど……身体能力も普段とは比べ物にならんほど上がっているな。」


 ジャッジはレイドスーツの性能を確かめるようにその場で手を開いたり、閉じたりした後でゴジに向き直る。


「それだけじゃないよ。物語に沿った浮遊装置と加速装置を兼ね備えた靴。刃や銃弾をも通さぬ服。そして追加として襟を伸ばして口を覆うことで水中でも呼吸が出来るようにしてあるし、水中で靴の加速装置を使えば超高速で水の中を進むことも出来る。」


 ゴジはわずか2年足らずで創作物であるレイドスーツを進化させたレイドスーツを作り上げたのだと事も無げに言い放った。


「なっ……!?」


 ジャッジはかつて世界各地から集まった天才研究員が集った“MARS”と呼ばれた研究チームの一員として研鑽した友とゴジを重ねて目を見開いた。


 ───ベガパンク……この子は貴様を超えるかもしれんぞ。


 Dr.ベガパンクとは現在世界政府の研究所所長として兵器開発に携わる“世界一の頭脳を持つ男”と呼ばれる天才科学者であり、彼が発見した生物の遺伝情報を保管する血統因子の発見は最大の成果と言われている。


「ゴジ、お前に聞かねばならんことがある…」 


 ジャッジは血統因子研究においては自分はもちろん恐らくベガパンクよりもゴジの方が一歩先にいるのではないかと睨んでいるからこそ、2年前くらいからレイジュ達にある違和感を感じていた。


「はい。なんでしょうか?」


 ゴジはまるで質問される内容が分かっているかのように自分をきつく睨んでくるジャッジを睨み返しながらハッキリと答えた。


「とぼけるな!レイジュ達に何をした?レイジュが俺の命令に背く事や、イチジ達が兵士や城で働く者達の身を案じている姿を目にする。貴様の仕業ではないか?」


 ジャッジからの予想通りの質問にゴジは鼻で笑いながら答えると、ジャッジは自分の懸念は当たっていたことが分かり、手に持った大槍の刃をゴジの首筋に添えた。


「はっ…何かと思えば……姉さん達は本来あるべき姿に戻っただけだろ?」 


 ゴジは突きつけられたジャッジの槍の穂先を右手の人差し指と親指で摘みながら、ジャッジを睨み返す。


「やはり貴様が……ぐっ…動かん。」


 ゴジは血統因子操作により得た怪力を使って穂先を摘んでいるので、ジャッジの槍はレイドスーツで筋力が強化されているジャッジが力を入れて押しても引いても槍はピクリとも動かない。


「俺は父さんの研究成果だろ?ただの人間がレイドスーツを着たところで化物である俺に勝てるわけない。」


 見た目こそ大人の中でも体格がよく3m近い身長のあるジャッジがその日々鍛え抜かれた体にレイドスーツを纏おうとも、生身の人間と生まれながらに怪力を有する強化人間とでは地力の差が生まれた。


「やはり、お前はレイジュ達の血統因子を弄ったな!?」


 ゴジはジャッジの前で演じていた従順な子の皮を脱ぎ捨てると、怒りの形相を浮かべたまま掴んでいた槍の穂先をバキィンと握り潰した。


「弄る?おい……巫山戯るなよ。クソ親父!!姉さんや兄さん達の行動や感情を抑制するように弄ってたのは父さんだろ?俺はただ改さんされた血統因子を元通りにしただけだ……母さんを治すのに比べれば容易いことだった。」

「クソ!ゴジぃーっ!」


 穂先を潰された槍を手放したジャッジがゴジを殴ろうと腕を振り上げた時、青いマントと黄色と黒の縦縞模様の耳当ての付いた帽子を被った海の戦士ソラがゴジを背にしてジャッジの前に立ち塞がった。


「止めて!あなた!」


 振り下ろされたジャッジの拳は海の戦士ソラの顔の目の前でピタッと止まった。


「どけ!ソラ、いくらお前でも邪魔をするなら容赦せんぞぉ!」


 言葉にすると非常にややこしいが、この海の戦士ソラの青いマントの下は白いツナギではなく、白いワンピースの衣装を身に付けたヴィンスモーク・ソラであり、彼女は夫と息子の争いを止めるためにここへ来たのだ。


「いやよ!あなた目を覚まして…私達の子供が本当の人間になれたのよ。父親であれば喜ぶべきでしょ?」

「しかし、それでは戦争には…いいからそこをどけ!ソラ!?」

「嫌よ!」


 何かを言いかけたジャッジはゴジを庇うソラを説得するが、愛する妻に手を出す事が出来ずに悲痛な表情を浮かべて拳を静かに下ろそうとしたその時…。


火花(スパーキング)フィガー!」
 

 赤い服に白いマントというスパーキングレッドのレイドスーツを身にまとったイチジが母のピンチと判断して助ける為に光の能力を纏った拳で殴り掛かる。


「ぐっ…!イチジか!?」


 ジャッジはイチジに気付いて振り上げていた腕に武装色の覇気を纏いながらイチジの拳を受け止めるも、その衝撃を殺しきれずに爆発ともに数メートルの後退を余儀なくされる。


「父上、止めてください!母上とゴジを傷付けるつもりなら、俺はあなたを許さない。」


 イチジはソラを守るようにジャッジの前に立ち塞がると、ジャッジはそんなイチジをきつく睨む。


「ソラとゴジを救うために拳を振るうか……やはりイチジ、貴様は感情を取り戻したか?」


 人を助けようとするのは想いやる感情がある証拠であり、ジャッジは生物兵器であるはずのイチジに感情がある事に気付き、苦い顔をしているとイチジの横に並ぶ青い髪の息子に視線を送る。


「ニジ…。」


 青い服に黒いマントというデンゲキブルーのレイドスーツを身に纏ったニジが腰に差した刀の塚に手を置きながらイチジの横に並んだ。


「これ以上やるなら俺も加勢するぜ!」


 緑の服に黒いマントのウインチグリーンのレイドスーツを身に纏ったヨンジがさらにニジの横に両手をボキボキと鳴らしながら並んだ。


「クソ親父、大事な弟に手を出された時点でこっちはブチ切れそうなんだよ!」


 胸元の大きく開いたピンクのワンピースに蝶のような形の紫のマントを付けたポイズンピンクのレイドスーツを身に纏ったレイジュもヨンジの横に並ぶ。


「父さん、あなたの負けよ!私も母さんと弟に手を出す奴は絶対に許さない!」


 ジャッジはゴジに手を出そうとして怒るヨンジと、自分に逆らえないようにしているはずのレイジュが刃向かってくる姿に溜息を吐く。


「はぁ……ヨンジ、レイジュ…やはり貴様らもか?」


 黒い服に黒いマントのステルスブラックのレイドスーツを見に纏ったサンジが意を決した顔でニジとヨンジの間に突如現れた。


「お……俺も許さないぞ」


 ジャッジは透明人間のように突如姿を表したサンジに目を見開く。


「透明化!?サンジ……何故その能力を使える!?」


 サンジのレイドスーツには光学迷彩と呼ばれる周囲の色や風景に同化する機能を付随しており、ただの人間であるサンジもレイドスーツを着ればステルスブラックの能力ならば使う事が出来る。


「俺が作った特別性さ……これでサンジ兄さんもジェルマ66(ダブルシックス)のステルスブラックだ。無能なんて言わせねぇぞ。クソ親父。」


 ジャッジはゴジが以前ソラを助けた時にサンジの名を伏せたことを未だに根に持っている事を悟って顔を引き攣らせる。


「ゴジ……貴様はサンジの為にレイドスーツに透明化機能を付与したのか!?」


 ゴジはジャッジを見据えながらレイジュの横に並び、『5』と書かれた金色の缶を腰に当てると、眩い金色の光と共に金色の衣装の上から白銀の鎧を身に纏うパーフェクトゴールドの衣装を身に纏う。


「まぁ、レイドスーツに追加できる機能が光学迷彩くらいしかなかったから、サンジ兄さんがステルスブラックに、そして俺がパーフェクトゴールドって事になったんだけどな。」


 かつて海の戦士ソラと戦った赤、青、黒、緑、桃、金の衣装を身に纏ったジェルマ66(ダブルシックス)達は海の戦士ソラを守る為に総帥ガルーダと対峙した。


「あなた目を覚まして。昔のあなたは国民を想い、国を守る為に一生懸命だったでしょ?昔の優しいあなたに戻って!」


 ソラは自分を守るようにジャッジとの間に立つ子供達の小さくも逞しい背中を見ながら必死に訴えかける。


「なぜだ?私達王族は民の為に戦争に勝てないと国を養えない。そのために我が子に私の全てを与えたのに…。」

「民の為……」

「かつて武力によりこの北の海(ノースブルー)を統べた我がジェルマ王国の歴史と成り立ちと破滅への末路は知っておろう?俺が王太子となった頃、この国は食べる物も金ない酷いものだった。」


 ジャッジは子供の頃を振り返っていく。


 《回想》


 ジェルマ王国が滅んだ後、王族であるヴィンスモーク家はかつて支配していた各国から反感を買い、殺さずに笑いものにする為に数隻の船と彼らに従う僅かな国民を与えられて生かされて今に至る。


「食物を分けて頂きたく……。」


 そんな中でヴィンスモーク・ジャッジが子供の頃、国土を持たない為に作物は育たないこの国は各国に頭を下げて作物を恵んでもらっていた。


「なんで我々がジェルマなんかに施しを与えねばならんのだ……けっ!?おい!貴様ちゃんと頭を下げろ。誰が頭をあげていいと言った?」


 民の為に各国の王から足蹴にされながらも媚びた笑顔を絶やさずに頭を下げ続ける父の姿を見て育ったジャッジは決意する。


「す……すみません。」

「お前の子供……いや、孫の代までジェルマはそうやって地面に這いつくばっていろ…ぶははははっ!!」


 この光景こそ、かつて武力で北の海(ノースブルー)を統べたヴィンスモーク家への各国の王族達が決めた罰であった。


「ぐぐぅぅぅ……」


 下げた頭を足蹴にされる父の歯を食いしばる姿を見て育ったジャッジは決意する。


「俺が変えてやる!再び圧倒的な武力を持ったジェルマ王国を再建してみせる!!」


 ジャッジは他国の王に媚びへつらう自分の父と貧困に苦しむ国を見て育ち、これらを打開する為にベガパンクの研究チーム“MARS”の門を叩いた。


「ソラ、俺はベガパンク達と研究を重ねて多くの事を知った。俺の知識で君と住むこの国を必ず豊かな国にしてみせる。」


 ジェルマ王国に戻って国王となったジャッジは幼なじみであり、自分の世話付きメイドであったソラと結婚する。


「私は民を想う優しい貴方を支えていくわ。」


 ジャッジは有言実行して“MARS”で得た多くの知識を元に科学技術を発展させて強力なクローン兵や兵器という武力を作り出すことに成功して国を潤した。


「ソラ、聞いてくれ!!かつての我が国最強の戦士長の血統因子が残っていた。これでクローン兵を作れば大切な民を兵士にしなくて済むぞ!!」


 クローン兵は元々国民を戦争の道具にしたくないという想いから生み出されたモノであるが、かつてのジェルマ王国を支えたクローン兵の力はまさに一騎当千であり、瞬く間に武力大国ジェルマ王国の復活は北の海(ノースブルー)に轟いた。


「隣国との戦争に勝利したい。是非ともジェルマ王国の兵力をお借りしたい。隣国を手に入れた暁には毎年税収の2割をお支払い致します。」

「なんだと……分かった。すぐに兵を派遣しよう!!」


 こうして他国に武力を貸し出して富を得ることが一番効率がいい事が分かるとジャッジは様々な国にクローン兵を派遣してこの国をわずか一代で建て直し、武力を恐れる他国から“戦争屋”と呼ばれるようになった。


「ちっ!?世界政府の監視が強くなり、兵士を派遣しづらくなった。さらに他国は今やこの国の研究員を狙っているに違いない……。この国を二度も滅ぼさせるわけにはいかん。更なる武力が必要だ。」

「貴方!私、妊娠したの♪」

「ソラでかした!!ん?ソラ…『海の戦士ソラ』!?そうだ……ジェルマ66(ダブルシックス)!!」

「あなた?」

「私の子供に我が研究成果の全てを与えよう。この世にジェルマ66(ダブルシックス)を作り出し我が国の武力の象徴にする!!」


 ジャッジはこうして初めての子供であるレイジュの血統因子を操作して改造人間として生み出すことを思い付いて今日に至る。


 ◇


 全てを話し終えたジャッジは話に動揺している我が子達に訴える。


「我々王族にはこの国を守って民を潤す義務がある。かつてジェルマ王国は一度滅んだが、二度起こさせる訳にはいかんのだ!!それが王の条理だ!!」 

「「「っ!?」」」


 ゴジ達の前にいるのは母を殺そうとした悪魔の総統ではなく、我が身を犠牲にしても国民を養うと誓った偉大な王だった。


「あなたはやっぱり変わってなかった。そんなあなたが何故子供達の心を奪う必要があったの?」


 ジャッジの王としての信念を間近で見続けて、彼を信じ続けていたソラの疑問はたった1つである。


「我が国が民を養うためにはこれまで以上に戦争に介入していく必要がある。部隊を指揮するのは王族、つまり俺の子供達だ。だから俺の持つ知識の全てを注ぎ込んで戦争に耐えうる強い体と力を与えた。しかし、戦争に置いて優しさは酷であることは俺が1番よく知っている。我が子が辛い思いをして戦うくらいなら初めから心を奪って辛い思いをしないように戦わせてやりたかった……」 


 ジャッジはその場に膝を着いて涙を堪えて両手で顔を覆うので、ソラはそんな夫に駆け寄って優しく抱き締めた。


「あなた……!?ごめんなさい……私……あなたの苦しみを理解出来なかった……」


 ジャッジは、他国から依頼された戦争において誰よりも前に立って誰よりも多くを殺してきた男であるが、誰よりも優しくそれ故に戦いの中で誰よりも苦しんできた男だったから子供達にそんな思いをさせない為に心を奪おうとした。

 王女であるレイジュは戦争に出るよりも政略結婚の為に相手となる他国の王子と添い遂げて子をなす必要があるので”優しさ”の感情は残し、ジェルマ王国の国益となれるようジャッジの命令に逆らえないようにした。


「いや……お前を守ろうとする子供達の姿を見て間違っていたのは俺だと分かった……」


 ジャッジは大切な人を守る為に戦うことの出来る我が子達を目の当たりして自らの間違いを悟らされた。


「ホントに馬鹿で不器用な人ね。本当は誰よりも優しい人なのにあなたには似合わないわ。私達の子供達をあなたの愛のおかげで確かに強い体を持って生まれてきてくれたわ。これからは私達の子供を信じていきましょう。」


 ジャッジがもう一度逞しくも優しく育った我が子達を見てさらに涙を流してその場で膝を付いて泣き崩れた。


「あぁ…。私が間違っていたのだな。。うぅぅ…ずまながっだぁ…。」


 ジャッジも自分のやり方が間違っていることにはとっくに気付いていたが、王として子の成長を喜ぶ父としての感情をこれまで押し殺してきた。


「父さん……」


 ゴジは自分達に不器用な愛情を注ぎながらも国を思う王たらんとする姿をその目と心に深く刻み言葉に言い淀む中、長男のイチジが全員を代表して意を決したように前に進み出る。


「父上、王には王たる条理があるのならば俺達四人は王族としての勤めを果たしてみせます。しかし、どうか人間として生まれたサンジと俺達を救ってくれたゴジの夢はここにはない。彼ら2人は王族の勤めから解き放っていただきたい、」


 イチジの決意を聞いたジャッジは涙を拭い顔をあげるとそこにはイチジに続いてニジ、ヨンジ、レイジュが前に出て片膝を付いて頭を下げている。


「「なっ……!?」」


 イチジの宣言に取り残されたサンジとゴジは慌てていた。


「「「お願いします。」」」


 これはサンジとゴジの夢に気付いて、彼らのおかけで優しさを取り戻した四人が二人の為にいずれ父に訴えようと決めていたことでイチジは話すならばこのタイミングしかないと判断したのだ。


「あなた……。」


 ジャッジはソラに促されてフラフラとサンジの元へ歩み寄る。


「あぁ……サンジの夢は知っている。本当に料理人になりたいのか?」


 ジャッジは膝を付いてサンジと目線を合わせると、少しビクッとした後で意を決して力強く父の目を見据える。

 サンジは初めて作った料理で病床にいる母を元気づける事が出来てから料理人になることを夢見ていた。


「うん…俺は料理人になりたいんだ!」


 ジャッジは東の海(イーストブルー)にいる彼が知る中で一番腕の立つ料理人にサンジを紹介しようと考えていた。


「分かった。サンジ、お前を王族扱いせずに一料理人として扱う料理人にお前を紹介してみよう。厳しい修行になるがそれでもやるか?」


 その料理人はたまに豪華客船に呼ばれてその腕を振るう東の海(イーストブルー)でも一・二を争う料理人であるも、荒事の嫌う優しい男なのでサンジの修行先にはもってこいだと思っていた。


「俺やるよ!」


 ジャッジは力強く意気込みを顕にするサンジの頭を撫でながら優しく語り掛ける。


「そうか。ならお前が一人前になったら、皆でサンジの作った飯を食べに行くとしよう。」


 父に夢を叶える事を認められてたサンジは我慢出来ずに泣き出してしまい、ジャッジはそんな彼を生まれて初めて優しく抱き締めるとそんな父をサンジもしっかりと抱き締め返す。


「父ざん、あ…あ”りがどう”!」


 厳格な王を演じてきたジャッジと血統因子の影響を受けずにただの人間として生まれてきた故に息子として扱われなかったサンジが初めて親子になれた瞬間であった。 
 

 
後書き
5月2日加筆修正 
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